Vivre dans un chalet alpin traditionnel est devenu une icône de la vie montagnarde immédiatement reconnaissable, de nombreux exemples ayant été transformés en logements recherchés et en logements de loisirs de luxe. Cependant, les éléments décoratifs qui sont considérés aujourd’hui si attrayants ont toujours été d’une importance secondaire par rapport à des considérations plus pratiques.

À l’origine, c’étaient de simples fermes de montagne dans lesquelles des familles ordinaires vivaient et travaillaient, soit toute l’année, soit pendant les mois sans neige, lorsque les bovins étaient déplacés à des altitudes toujours plus élevées pour profiter du riche pâturage enrichi en fleurs sauvages qui suivait les neiges. retraite progressive.

C’est pourquoi les familles d’agriculteurs possédaient souvent une série de chalets et de granges («granges») situés à des endroits isolés et de plus en plus hautes le long de la route de migration annuelle des fermes de fond de vallée aux alpages ou «hauts plateaux». Dans les Alpes françaises, la migration saisonnière est connue sous le nom de «la transhumance». Le lait des troupeaux de vaches laitières était (et est toujours) utilisé dans la production de fromages à pâte très prisés. Les chalets souvent isolés étaient donc également des lieux de travail. Nombre d’entre eux le sont encore aujourd’hui, pour les fromagers artisanaux qui font paître leur bétail dans les luxuriants pâturages d’été pour créer des fromages à pâte dure superlatifs tels que le Beaufort, appelé l’alpage été.

Malgré leur image populaire immédiatement reconnaissable, on peut constater que les styles architecturaux des bâtiments varient considérablement d’une région (ou même d’une vallée) à une autre, en raison de la disponibilité de matériaux de construction, qui provenaient normalement de la région. Là où le bois est abondant – par exemple dans les régions du Beaufortain, du Faucigny et du Haut-Chablais en Savoie – les résultats sont très différents de ceux qui reposaient principalement sur la pierre (par exemple dans la Chartreuse, les Bauges, la Maurienne et la Tarentaise) ou même dans certains cas plus rares, cob (‘pisé’).